Cómo se recicla el plástico

El plástico es uno de los materiales más populares y útiles de los tiempos modernos y es importante que optimicemos la vida útil de los plásticos en la medida de lo posible.

En todo el mundo producimos 300 millones de toneladas de plástico al año y la mayoría de la gente reutiliza y recicla sus plásticos.


Por qué es importante reciclar el plástico

El plástico es un material popular y muy versátil, y utilizamos mucho.

Reutilizar y reciclar artículos de plástico tantas veces como sea posible puede reducir nuestra necesidad de crear nuevo plástico.

Esto significa que podemos:

  • Conservar los combustibles fósiles no renovables (petróleo)
  • Reducir el consumo de energía utilizado en la producción de nuevos plásticos.
  • Decrementar la cantidad total de residuos sólidos que van al vertedero.
  • Disminuir la emisión de gases emitiad a la atmósfera.
  • Hacer menos uso de las plantas de reciclaje de plástico.

Cómo reciclar plástico

El proceso para reciclar plástico involucra las siguientes fases:

Cómo reciclar plástico

Recogida y distribución

El primer paso en el proceso de reciclaje mecánico de plásticos es la recogida de materiales postconsumo de los hogares, empresas e instituciones.

Esto puede ser realizado por la administración local o por empresas privadas, siendo esta última una opción muy popular para las empresas.

Otra opción es llevar los plásticos a los puntos de recogida comunales, como los contenedores o instalaciones de reciclaje designados.

Esto puede ser tan simple como un banco de botellas en una esquina o tan complejo como un centro de residuos local con grandes áreas para diversos residuos sólidos urbanos (RSU) reciclables y no reciclables.


Ordenar + categorizar

El siguiente paso en el proceso de reciclaje de plásticos es la clasificación. Existen varios tipos de plástico, que los recicladores deben separar entre sí. Además, los plásticos también se pueden clasificar por otras propiedades como el grosor, el color o su uso.

Esto se hace con máquinas en la planta de reciclaje y es un paso importante para aumentar la eficiencia de las plantas y evitar la contaminación de los productos finales.


Lavado

El lavado es un paso crucial en el proceso de reciclaje de plásticos, ya que elimina algunas de las impurezas que pueden obstaculizar la operación, o arruinar completamente un lote de plástico reciclado.

Cómo se recicla el plástico

Las impurezas a las que se dirige este paso suelen incluir cosas como etiquetas y adhesivos de productos, así como suciedad y residuos de alimentos.

Aunque el plástico suele lavarse en esta fase, es importante recordar que esto no quita la importancia de garantizar que los plásticos estén lo más libres de impurezas posible antes de su eliminación y recogida.


Trituración

A continuación, el plástico se introduce en trituradoras, que lo descomponen en trozos mucho más pequeños. Estos trozos más pequeños pueden ser procesados en las siguientes etapas para su reutilización, a diferencia de los productos de plástico grandes.

Además, los trozos de plástico redimensionados pueden utilizarse para otras aplicaciones sin necesidad de un procesamiento posterior, como aditivo en el asfalto o simplemente venderse como materia prima.

Se rompe el plástico en pedazos más pequeños que a su vez permite encontrar cualquier impureza restante.

Esto es especialmente cierto en el caso de contaminantes como el metal, que puede no haberse eliminado con el lavado pero que puede recogerse fácilmente con un imán en esta fase.


Identificación y separación de plásticos

En esta fase del reciclado de plásticos se comprueba la clase y la calidad de las piezas.

En primer lugar, los plásticos se separan en función de su densidad, que es comprobada haciendo flotar las partículas de plástico en un recipiente con agua.

Después se realiza una prueba conocida como "clasificación por aire", que viene a determinar el grosor de las piezas de plástico.

Se realiza colocando el plástico triturado en un túnel de viento, donde los trozos más finos flotan en el aire mientras que los trozos más grandes/gruesos se depositan en el fondo.


Extrusión + composición

En este último paso del proceso de reciclaje de plástico, las partículas de plástico triturado se transforman en un producto utilizable para los fabricantes.

El plástico triturado es fundido y triturado para formar gránulos.

Cabe destacar que no siempre es posible componer todos los tipos, clasificación y calidades de plástico en una sola planta, por lo que a veces se envían diferentes grados de plástico a otras plantas de reciclaje para proceder con este último paso final.

A continuación podéis ver cómo se recicla el plástico en un reportaje realizado por el programa Estación laSexta:

Aunque resumidamente se podría agrupar en un unico proceso de dos fases que involucra:

  • La clasificación de los plásticos se realiza principalmente de forma automática con una clasificación manual para garantizar que se han eliminado todos los contaminantes.
  • Una vez clasificado y limpiado, el plástico puede ser triturado en forma de escamas o procesado por fusión para formar pellets antes de ser moldeado en nuevos productos.

Actualmente se están realizando grandes inversiones en la tecnología necesaria para ampliar el alcance de los materiales plásticos que podemos reciclar, incluyendo elementos como los utilizados para fabricar bolsas de plástico biodegradable.

Aunque cada vez se reciclan más tipos de plástico, hay algunos que siguen yendo a parar a los vertederos, se incineran o se transportan al extranjero para su reciclaje.


Cómo se utiliza el plástico reciclado

Se puede fabricar una amplia gama de productos con plástico reciclado como por ejemplo:

  • Botellas de bebidas y bandejas de comida.
  • Tejido de poliéster para la ropa.
  • Cubos de basura con ruedas y bandejas de comida.
  • Bolsas de basura y bolsas de transporte.
  • Compostadores y desparasitadores.
  • Revestimientos de pasos de rueda y parachoques de automóviles.
  • Membranas antihumedad.
  • Cajas y palés reutilizables.
  • Macetas, bandejas de semillas, regaderas y cubos de agua.

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